Comprender los Aceites Esenciales – Explicado

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Por Christopher Hobbs

Muchos de los compuestos aromáticos de las plantas provienen de clases de compuestos que son volátiles – se disipan rápidamente en el aire, incluso a temperatura ambiente. Muchos hierven a 180 a 240 grados Fahrenheit y son arrastrados por el vapor que se crea cuando las hierbas se hierven en agua. Esto significa que gran parte de la esencia curativa de ciertas plantas, como la menta, se pierde cuando se hierve a fuego lento en una olla descubierta.

Los aceites esenciales o aceites volátiles son el grupo más importante de moléculas químicas de las plantas que hacen que los olores sean lo que son. El origen de estos nombres proviene de la palabra “esencia”, porque las fragancias son la esencia de muchas plantas, y “volátiles” por su volatilidad. Los aceites volátiles contienen uno o doscientos compuestos diferentes a base de carbono e hidrógeno llamados terpenos o hidrocarburos. Cada aceite volátil está compuesto por una mezcla única de hasta cien terpenos diferentes, lo que, al igual que la paleta de un artista, le da a la planta la capacidad de crear aceites esenciales únicos, cada uno con su actividad biológica y sus propiedades que afectan el estado de ánimo y las emociones. Los aceites esenciales no son verdaderos aceites como el aceite de almendras, el aceite de oliva o el aceite de linaza, que se denominan aceites fijos. Los aceites fijos no se vaporizan como los aceites esenciales, y son mucho más pesados.

Los aceites esenciales están superconcentrados. Por ejemplo, se necesitan alrededor de 16 libras de hojas de menta fresca para producir una onza de aceite esencial. Estos aceites constituyen importantes ingredientes activos y aditivos de sabor en muchos tipos de productos familiares y cotidianos – caramelos, jarabes, pastas de dientes, enjuagues bucales, productos de limpieza, cremas para la piel, bálsamos labiales, champús, sales de baño y jabones. Los aceites esenciales incluso dan sabor y aroma a las especias que usted usa para agregarle sabor a su cocina, como la canela, la pimienta de Jamaica y la nuez moscada que se usa para la sidra de manzana, los pasteles y los productos horneados. La nuez moscada, la pimienta de Jamaica, el tomillo, el orégano, la albahaca y el ajedrea contienen aceites esenciales.

Huelen bien y añaden sabor a los alimentos, pero los aceites esenciales tienen muchos efectos terapéuticos que se pueden poner en práctica en muchas situaciones. Por ejemplo, si le duele el estómago al comer un postre rico, simplemente añada 2 gotas de aceite de menta a una taza de agua caliente y experimente un alivio rápido. Aquí encontrará más información sobre cómo funcionan los poderes curativos de los aceites esenciales.

  • Los aceites esenciales de las plantas son biológicamente activos cuando se inhalan las moléculas transportadas por el aire, estimulando los nervios olfativos que a su vez estimulan los centros del cerebro. Las moléculas pueden estimular una respuesta inmunitaria después de entrar en el área bronquial y los pulmones, ayudando al cuerpo a combatir una infección. Cuando inhala aceites esenciales, del vapor de una olla de hojas de eucalipto, por ejemplo, puede ayudar a su cuerpo a secar las secreciones de moco, disminuir la inflamación, reducir las membranas de los senos paranasales hinchados y mejorar el flujo de aire. Todos estos efectos pueden ayudarle a respirar más libremente durante un ataque de resfriado o de fiebre del heno.
    Trate de diluir un poco de aceite esencial, como la lavanda (un cuarto de cucharadita), con un aceite fijo como el aceite de almendras dulces (seis cucharadas) y frótelo sobre la piel. Usted puede notar un aumento inmediato en su estado de ánimo. Los componentes individuales del aceite esencial penetran en la piel y los vasos sanguíneos, aliviando el dolor y la inflamación, estimulando el flujo sanguíneo y trayendo curación a la zona, o pueden entrar en la sangre, afectando finalmente al cerebro, el sistema nervioso y los órganos.
  • Muchos aceites esenciales son antisépticos y se encuentran entre los protectores más poderosos de la naturaleza contra las bacterias y otros organismos infecciosos. El aceite de tomillo contiene un químico llamado timol que mata bacterias y hongos. El compuesto se incluye en los jabones y antisépticos comerciales.
  • Ciertos aceites esenciales son tóxicos y algunos son altamente tóxicos cuando se toman internamente en cantidades superiores a unas pocas gotas. Esta cantidad varía, pero tan sólo media onza de aceite de pennyroyal ha causado la muerte. Cuando se utilizan en productos para uso externo y se aplican en la zona sin diluir, es poco probable que los aceites esenciales tóxicos causen un problema importante, aunque pueden causar enrojecimiento e irritación de la piel. Tenga en cuenta los siguientes siete aceites tóxicos – úselos con más precaución o bajo la guía de un herbolario o aromaterapeuta calificado (y nunca los tome internamente).

Pennyroyal: Una infusión de las hojas hace un té digestivo seguro, pero el aceite esencial ha matado a las mujeres que lo tomaron internamente en un intento de abortar un feto.

Calamus: El aceite de calamidad europeo contiene un terpeno cancerígeno llamado tujona que es tóxico para el sistema nervioso. El calamar americano está libre de él y es seguro, pero la identidad de cualquier aceite de calamidad no es segura. Evite usar aceite de calamidad internamente.

Ajenjo: El aceite de ajenjo es el ingrediente activo de la infame bebida que altera la mente (llamada absenta) que fue favorecida por los artistas a finales del siglo XIX. Contiene tujona. No use tintura de ajenjo o artemisa (una planta relacionada) o aceite esencial internamente sin el consejo de un herbolario calificado.

Tansy: Tansy contiene tujona. Otra hierba abortiva tradicional (usada para inducir abortos), la hierba tansy es tóxica en todas sus formas, incluyendo el té. Tansy es una hierba picante común de jardín que se parece un poco al crisantemo y a la matricaria – ambos parientes cercanos.

Semillas de lombriz: Usado tradicionalmente para matar gusanos intestinales, el aceite es altamente tóxico y ha causado la muerte de niños a los que se les dio demasiado.

Gaulteria: El aceite fragante contiene un terpeno tóxico llamado salicilato de metilo, que es de la misma clase de productos químicos que la aspirina. Las personas a menudo usan el aceite de gaulteria externamente para ayudar a aliviar los dolores de la neuralgia y la artritis.

Alcanfor: Este aceite esencial se encuentra en un estado semi-sólido y mantecoso a temperatura ambiente (no como un líquido como la mayoría de los aceites esenciales). El alcanfor es un compuesto único, un monoterpeno, que es tóxico para el sistema nervioso, causando confusión mental, náuseas y vómitos cuando se toma internamente a una dosis suficientemente alta. El alcanfor es comúnmente utilizado externamente en productos para limpiar los conductos nasales, abrir el pecho, estimular la circulación y aliviar el dolor – es el ingrediente clave de Vicks Vapo Rub y proporciona su olor acre.

  • Una preparación a base de alcohol (como un extracto líquido o tintura) de una planta alta en aceites esenciales como el eucalipto o el pennyroyal es mucho más potente que un té hecho con agua. Esto significa que los tés hechos con estas plantas son extremadamente seguros, pero hay que tener cuidado con las tinturas que contienen las plantas de aceites esenciales.

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