Opciones de tratamiento para el cáncer – Explicado

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Por Christina T. Loguidice, Maurie Markman, Carolyn Lammersfeld

Se utilizan numerosos tipos de tratamiento para tratar el cáncer, ya sea en un intento de curarlo, evitar que haga metástasis (se propague) o aliviar los síntomas angustiosos que causa. Es posible que no reciba todos estos tratamientos, o que reciba diferentes combinaciones de estos tratamientos en diferentes momentos de su viaje por el cáncer.

Cada cáncer es único – no hay un enfoque único para todos cuando se trata de esta enfermedad, pero su equipo de cáncer aplicará estándares basados en la evidencia y basados en el consenso cuando decida cuál es el mejor curso de acción para usted.

Quimioterapia

La quimioterapia es la administración de medicamentos específicamente diseñados para matar las células cancerosas al inhibir su capacidad de replicarse. Se puede administrar antes de emprender un tratamiento destinado a ser curativo (denominado quimioterapia neoadyuvante), después de dicho tratamiento (denominado quimioterapia adyuvante) o cuando el cáncer se ha diseminado a otras partes del cuerpo (denominado quimioterapia para la enfermedad metastásica). Independientemente de cuándo se administre, la quimioterapia es una terapia sistémica.

Existen numerosos agentes quimioterapéuticos disponibles que producen el efecto deseado sobre las células cancerosas de diversas maneras. Algunas partes dañadas de las células cancerosas después de que son copiadas y están listas para dividirse, otras dañan la parte de las células cancerosas que las ayudan a dividirse y otras inhiben la capacidad de las células cancerosas para duplicarse (un proceso que debe ocurrir antes de que una célula cancerosa pueda dividirse para crear más células cancerosas).

Aunque la quimioterapia se administra comúnmente mediante infusión intravenosa, puede administrarse de muchas maneras, incluyendo por vía oral (a través de píldoras, cápsulas y líquidos), tópica (frotando cremas sobre la piel), mediante inyección en el músculo o directamente debajo de la piel, intraarterial (directamente en una arteria que alimenta el tumor) e intraperitoneal (directamente en la cavidad peritoneal, que es donde están los intestinos).

Debido a que los agentes quimioterapéuticos se dirigen a las células cancerosas de diferentes maneras, es común que varios de estos agentes se administren juntos. Esta estrategia aumenta el potente efecto matador de estos medicamentos y reduce el riesgo de que algunas células desarrollen resistencia a los mismos.

Radioterapia

La radiación mata a las células vivas dañando su ADN. El uso exitoso de la radiación en el cáncer se basa en la capacidad de dirigir la dosis de radiación al tumor, preservando el tejido normal circundante. Para asegurar que los tratamientos se mantengan enfocados en su objetivo, se pueden usar varios sistemas de imagenología, software de computadora y mecanismos de estabilización del cuerpo (como moldes y máscaras).

Radiación externa

Cuando la radiación es entregada externamente, normalmente se utilizan haces de fotones o electrones. Estos rayos atraviesan el cáncer y destruyen tanto el tejido sano como el canceroso a lo largo del trayecto del rayo. Más recientemente, la radioterapia con haces de protones se ha vuelto disponible, pero sólo algunos centros de tratamiento en todo el país la ofrecen actualmente.

Una ventaja de los haces de protones es que pueden ser dirigidos a depositar la mayor parte de su energía en el sitio objetivo, por lo que tienden a causar menos daño al tejido sano que los haces de fotones. Sin embargo, los avances tecnológicos continúan mejorando la administración de haces de fotones, reduciendo su impacto en los tejidos sanos.

Radiación interna

Una forma común de radioterapia interna se llama braquiterapia. Cuando se utiliza este tratamiento, se colocan semillas, cintas o cápsulas radioactivas dentro o cerca de las células cancerosas. Esto permite que una dosis alta de radiación sea administrada directamente al cáncer, sin afectar el tejido sano. Este tratamiento se puede utilizar para los cánceres de mama, cabeza y cuello, uterino, cervical, próstata, vesícula biliar, esófago, ojos y pulmón.

Usted también puede recibir radiación interna en forma líquida (como yodo radioactivo o agentes de quimioterapia con materiales radioactivos adheridos), que se puede tomar por vía oral o recibir por vía intravenosa. Cuando se utiliza la forma líquida, la radiación viaja por todo el cuerpo para buscar y destruir las células cancerosas. Este tratamiento se utiliza a menudo para el cáncer de tiroides y el linfoma no Hodgkin.

La cirugía como tratamiento para el cáncer

La cirugía es el tipo más antiguo de tratamiento del cáncer. Este tratamiento es instrumental para curar la mayoría de las enfermedades malignas. La extirpación quirúrgica del cáncer se puede llevar a cabo en todas las áreas del cuerpo.

E incluso si una cura no es posible, la cirugía puede usarse para aliviar los síntomas de angustia o para evitar complicaciones (por ejemplo, colocar una vara en el hueso de una extremidad inferior cancerosa para prevenir una fractura y la incapacidad para caminar), incluso cuando es poco probable que la supervivencia mejore.

Terapia hormonal para pacientes con cáncer

La terapia hormonal se refiere a la administración de terapia anti-cáncer que impacta favorablemente los factores de crecimiento que bajo circunstancias normales controlan el patrón de crecimiento de tejidos particulares dentro del cuerpo. La terapia hormonal puede administrarse cuando hay pruebas de que la inhibición de estos factores causará la regresión del cáncer o impedirá su propagación.

Trasplante de células madre hematopoyéticas

El trasplante de células madre hematopoyéticas es el trasplante de células madre hematopoyéticas (células sanguíneas que pueden convertirse en cualquier otra célula sanguínea) para tratar ciertos cánceres de sangre y médula ósea. Las células madre generalmente se extraen de la médula ósea, de la sangre periférica o de la sangre del cordón umbilical.

Cuando las células madre provienen de su propia sangre o médula ósea, el trasplante se denomina autólogo; cuando provienen de un donante, se denomina alogénico. Además de tratar su cáncer, se puede utilizar el trasplante de células madre hematopoyéticas para permitirle recibir dosis más altas de quimioterapia de las que su médula ósea podría tolerar de otra manera.

La bioterapia como tratamiento del cáncer

La bioterapia, también conocida como inmunoterapia, es una categoría muy amplia de tratamiento contra el cáncer que depende, al menos en parte, del sistema inmunológico normal del paciente para destruir las células malignas. La bioterapia incluye una variedad de vacunas contra el cáncer, anticuerpos monoclonales (versiones hechas por el hombre de las proteínas del sistema inmunológico) e inmunoterapias no específicas (estas proporcionan un impulso general al sistema inmunológico).

Medicamentos molecularmente dirigidos para el tratamiento del cáncer

La administración de fármacos con objetivos moleculares es un nuevo enfoque realmente emocionante para el tratamiento del cáncer. Cada cáncer tiene anormalidades moleculares únicas. Con esta terapia, estas anomalías se identifican mediante evaluaciones de laboratorio; a continuación, se administran tratamientos específicos que se sabe que son activos en presencia de estas anomalías.

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