Química beneficiosa de la naturaleza – Explicado

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Por Carol Ann Rinzler

Los mismos alimentos vegetales que producen carbohidratos son también la fuente de fitoquímicos, compuestos naturales distintos de las vitaminas que se fabrican sólo en las plantas (fito es la palabra griega para planta).

Los fitoquímicos, como los agentes colorantes y los antioxidantes, son las sustancias que producen muchos de los efectos beneficiosos asociados con una dieta rica en frutas, verduras, frijoles y granos. Las mejores fuentes de fitoquímicos son las verduras y frutas de colores fuertes.

Los fitoquímicos más interesantes en los alimentos vegetales son los antioxidantes, los compuestos hormonales y los compuestos azufrados que activan las enzimas. Cada grupo juega un papel específico en el mantenimiento de la salud y en la reducción del riesgo de ciertas enfermedades, lo cual es una de las razones por las que las Guías Alimentarias para los Estadounidenses le recomiendan que consuma hasta nueve porciones de frutas y verduras y varias porciones de granos todos los días.

Antioxidantes

Los antioxidantes se denominan así por su capacidad de prevenir una reacción química llamada oxidación, que permite que los fragmentos moleculares llamados radicales libres se unan, formando lo que parecen ser compuestos potencialmente cancerígenos (causantes de cáncer) en su cuerpo.

Los antioxidantes también disminuyen el desgaste normal de las células del cuerpo, lo cual puede ser la razón por la cual tantos estudios sugieren que una dieta rica en alimentos vegetales (frutas, verduras, granos y frijoles) es probable que reduzca el riesgo de afecciones crónicas, como la enfermedad cardíaca. Pero hay que conseguir que las plantas obtengan el beneficio: Rellenarse con suplementos vitamínicos antioxidantes no muestra absolutamente ningún efecto sobre la salud del corazón.

Compuestos de Hormonelike

Muchas plantas contienen compuestos que se comportan como los estrógenos, las hormonas sexuales femeninas. Debido a que sólo un cuerpo animal puede producir hormonas verdaderas, estas sustancias químicas vegetales se denominan compuestos similares a las hormonas o fitoestrógenos (estrógenos vegetales).

Los tres tipos de fitoestrógenos son

  • Isoflavonas, en frutas, verduras y frijoles
  • Lignanos, en granos
  • Coumestans, en brotes y alfalfa

Los fitoestrógenos más estudiados son las isoflavonas de soja daidzein y genisteína, dos compuestos con una estructura química similar al estradiol, el estrógeno producido por los ovarios de mamíferos. Al igual que los estrógenos naturales o sintéticos, los fitoestrógenos se enganchan en puntos sensibles del tejido reproductivo (mama, ovario, próstata, etc.).

Estos compuestos parecidos a los estrógenos de las plantas son más débiles, por lo que los investigadores sugirieron una vez que podrían proporcionar a las mujeres posmenopáusicas los beneficios del estrógeno (huesos más fuertes y alivio de los sofocos) sin el mayor riesgo de cánceres reproductivos asociados con la terapia de reemplazo hormonal (HRT). Pero estudios repetidos en animales y humanos sugirieron que, al igual que las hormonas naturales y sintéticas, los compuestos vegetales pueden estimular el crecimiento del tumor mientras que tienen poco efecto sobre los síntomas menopáusicos como los sofocos.

¿En resumen? Según el Consejo Internacional de Información Alimentaria, “Otros estudios clínicos continuarán aumentando la comprensión del papel de la soja en el mantenimiento y la mejora de la salud”.

Compuestos de azufre

Desliza una tarta de manzana en el horno y pronto la cocina se llenará de un aroma que hará que tu boca se llene de agua y tus jugos digestivos fluyan. Pero hierve un poco de col y… ¿qué es ese horrible olor? Es azufre, el mismo químico que se huele en los huevos podridos.

Verduras crucíferas (el nombre proviene de crux, la palabra latina que significa cruz, una referencia a sus flores en forma de x), como el brócoli, las coles de Bruselas, la coliflor, la col rizada, la col rizada, el colinabo, el grano de mostaza, los rábanos, la nabina de nabina y los nabos, y berros, todos contienen compuestos de azufre apestosos como el glucosinolato de sulforafano (SGSD), glucobrassicina, gluconapina, gluconasturina, neoglucobrassicina y sinigrina, cuyos aromas se liberan cuando se calienta la comida.

Muchos investigadores creían anteriormente que estos químicos naturales podían decirle a su cuerpo que se acelerara para combatir el cáncer, pero la evidencia de múltiples estudios a principios de la década de 2000, cuando el movimiento de las verduras crucíferas estaba en su apogeo, es contradictoria.

Los investigadores emplean dos tipos básicos de estudios para evaluar la relación entre causa y efecto, o en este caso, comer verduras crucíferas y evitar varias formas de cáncer. El primer tipo es un estudio de control de casos, que compara a los pacientes con una enfermedad o condición con personas sanas, mirando hacia atrás en sus historias para ver lo que pueden o no tener en común.

El segundo tipo es un estudio de cohorte, en el cual los investigadores establecen una base de sujetos, digamos 1,000 mujeres de 25 a 40 años de edad, y les dan seguimiento durante varios años para ver si un comportamiento específico, como una dieta rica en verduras crucíferas, produce o no un efecto específico, como un menor riesgo de cáncer.

En 2001, un informe de un estudio de control de casos publicado en el Journal of the American Medical Association mostró que comer muchas verduras crucíferas conducía a un menor riesgo de cáncer de mama. Pero el mismo año, una visión general de una serie de estudios realizados en los Estados Unidos, Canadá, Suecia y los Países Bajos no encontró tal relación.

En el año 2000, el Netherlands Cohort Study on Diet and Cancer sugirió que las mujeres -pero no los hombres- que comían muchas verduras crucíferas tenían un menor riesgo de cáncer de colon (pero no de recto). Pero en 2000, 2001 y 2003, tres estudios estadounidenses y holandeses no encontraron ninguna relación.

Entre 1992 y 2000, varios estudios de cohorte estadounidenses y europeos no lograron encontrar una relación definitiva entre las verduras crucíferas y el riesgo de cáncer de pulmón. Un análisis estadounidense de los datos del estudio Nurses Health Study y del estudio Health Professionals de larga duración mostró que las mujeres -pero no los hombres- que comían más de cinco porciones a la semana estaban en menor riesgo.

Algunos estudios de control de casos entre 1999 y 2000 sugirieron que una dieta rica en verduras crucíferas podría reducir el riesgo de cáncer de próstata de un hombre, pero múltiples estudios en los Países Bajos (1998), los Estados Unidos (2003) y Europa (2004) revelaron poca o ninguna asociación.

Pero luego, en 2005, un ensayo realizado en China por investigadores de la Facultad de Medicina de Johns Hopkins, el Instituto de Cáncer de la Universidad de Minnesota y el Instituto de Cáncer de Hígado Qidong de la Universidad de Jiao Tong (Shangai) produjo una posible explicación de por qué las verduras crucíferas podrían reducir el riesgo de algunas formas de cáncer.

El sulforafano en los brotes de Bruselas inactiva las aflatoxinas – toxinas liberadas por el moho en los granos, como el arroz, que se sabe que dañan las células y, sí, aumentan el riesgo de cánceres de estómago e hígado, dos enfermedades más comunes en China que en otras partes del mundo. En 2014, investigadores de la Escuela de Medicina Johns Hopkins, la Universidad de Pittsburgh y el Instituto de Cáncer de Hígado de Qidong (China) confirmaron que el sulforafano produce una reacción celular que protege contra los cambios cancerígenos. Claramente, este es un tema de interés.

¿Qué debe hacer mientras espera una respuesta final? Disfruta de tus fitoquímicos. Excave en esos vegetales, frutas y granos.

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