Síntomas físicos de la demencia – Explicado

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Alzheimer y demencia para tontos

Por la Sociedad Americana de Geriatría (AGS)

A diferencia de los problemas de memoria, que son perceptibles casi desde el inicio de la enfermedad de Alzheimer (EA), con pocas excepciones, los pacientes en etapa temprana casi no presentan discapacidades físicas significativas. Sin embargo, algunos pacientes experimentan los siguientes síntomas físicos.

Identificación de signos extrapiramidales

A medida que la enfermedad avanza, algunos pacientes pueden mostrar lo que se conoce como signos extrapiramidales, incluyendo temblores, rigidez y lentitud de movimientos. Este tipo de síntoma físico también puede indicar el desarrollo de otra afección o un problema con la interacción de los medicamentos.

Con mayor frecuencia, los pacientes que presentan signos extrapiramidales al comienzo de la enfermedad están en riesgo de desarrollar demencia no relacionada con Alzheimer, como la causada por un accidente vascular como un accidente cerebrovascular. La enfermedad de Parkinson o algunos medicamentos antipsicóticos como el haloperidol (Haldol) pueden causar los síntomas.

Si su ser querido tiene un paso extraño o mueve las piernas en círculos anchos desde la cadera mientras camina, haga que lo evalúen inmediatamente. Estos síntomas extrapiramidales pueden responder bien al tratamiento si se detectan a tiempo.

Si estás pensando que extrapiramidal significa fuera de la pirámide, tienes casi razón. Muchos de los nervios que controlan el movimiento y la sensibilidad pasan por una parte del tronco encefálico llamada médula, que tiene forma de pirámide. Los nervios que van desde la médula hasta la médula espinal se llaman el tracto piramidal y controlan todos los movimientos musculares voluntarios, como caminar o levantar la mano. Los nervios fuera de este grupo principal se denominan extrapiramidales y provienen de un grupo de estructuras cerebrales denominadas ganglios basales.

El sistema nervioso extrapiramidal controla el movimiento motor involuntario como la postura, los ajustes de equilibrio y los movimientos motores gruesos no intencionales que forman parte de un acto más complejo como caminar. El daño al sistema nervioso extrapiramidal puede resultar en una interrupción o deterioro de la capacidad motora.

Los pacientes con EA más avanzada pueden presentar signos extrapiramidales; depende de cómo evolucione la EA en cada caso. Si los ovillos neurofibrilares y las placas amiloides características de la EA invaden los ganglios basales, se presentan síntomas extrapiramidales porque se interrumpe el funcionamiento de esta parte del cerebro. Recuerde que si se presentan síntomas extrapiramidales, es más probable que estos cambios degenerativos ocurran en las últimas etapas de la enfermedad.

Inquietud

Otro síntoma físico significativo que se desarrolla a medida que la EA progresa es la inquietud. El paciente parece no poder quedarse quieto por un momento y está constantemente dando vueltas sin ningún propósito real en mente.

La inquietud también se puede manifestar como una interrupción del sueño, que ocurre en hasta el 45 por ciento de todos los casos de EA. Algunos pacientes se retiran y duermen casi todo el tiempo, mientras que otros apenas duermen. Muchas familias informan que su paciente de EA deambula toda la noche, lo que hace imposible que otros miembros de la familia duerman profundamente.

A veces las familias tienen que instalar cerraduras especiales en lo alto de las puertas hacia el exterior para evitar que el vagabundo nocturno salga a la calle y deambule por la noche. En algunos casos, el paciente puede experimentar una inversión de sus noches y días, durmiendo todo el día y permaneciendo despierto y activo toda la noche. Esta inversión día-noche puede ser muy onerosa para los cuidadores de la familia. Además de la agresión física y la incontinencia, las familias citan los trastornos del sueño como una de las principales razones por las que deciden internar a su ser querido en un centro de atención residencial.

Otros síntomas físicos

Los siguientes síntomas físicos también pueden estar presentes en un paciente con EA, pero generalmente no aparecen hasta que la enfermedad afecta profundamente al paciente:

  • Deterioro de la capacidad motriz: Aunque la función muscular permanece intacta, las señales nerviosas que inician el movimiento voluntario pueden degradarse a medida que la EA progresa hacia las secciones del cerebro que controlan estos movimientos. Cuando esto sucede, su ser querido puede moverse más lentamente o con un marcado grado de incertidumbre.
  • Dificultad para caminar.
  • Problemas con el ritmo.
  • Dificultad para mantener el equilibrio, lo que resulta en caídas.

Estos tipos de síntomas físicos generalmente no aparecen hasta más tarde en el curso de la EA. Si aparecen a tiempo, es posible que esté buscando algo más, como la enfermedad de Parkinson, un derrame cerebral o la hidrocefalia de presión normal (HPN), que producen alteraciones en la marcha desde el inicio del problema.

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